El nombre katsudon se origina de la unión de katsu que es la abreviatura de tonkatsu, que es el nombre de chuleta de cerdo deshuesada en japonés, y donburi que se refiere a un bol lleno de arroz. El origen de este plato fue durante el periodo Meiji, cuando el país asiático se empieza a abrir al Occidente e incluyendo en su cultura y en su gastronomía aspectos de la cultura occidental. Se dice que fue a partir de ese momento cuando apareció la comida yoshoku que así se llamaba a la comida japonesa que se había inspirado en platos occidentales tomando también ciertas técnicas. 
 
Una de esas técnicas que adaptó Japón fue el de freír en abundante aceite, esto lo adoptaron a finales del siglo XIX. El emperador Meiji animó para que se asimilaran ciertos elementos o costumbres occidentales en su gastronomía, fue en ese momento que se empezó a consumir el cerdo. 
 
En 1899 en Tokio en el restaurante Rengatei crearon la primera versión del katsuretsu siendo el katsuton que conocemos en nuestros días. El cambio de nombre ocurrió en el año 1930 donde se le incorporó el ton para indicar que la chuleta era empanada y más tarde se popularizó el nombre actual que se refería a que se servía con arroz y repollo rallado.
Otra versión aclara que las frituras y en especial este plato es occidental exportado a Japón por los portugueses y fueron los portugueses quienes llevaron al país asiático las primeras recetas de frituras